Supervivientes del apocalipsis

A pocos días del fin del mundo anunciado por los Mayas, veo circular por la red diversas listas de animales que supuestamente serían capaces de sobrevivir a la mayor catástrofe del planeta, pero desafortunadamente en ninguna he visto al grupo animal más resistente de todos: el de los tardígrados. Para solucionarlo voy a dedicar este artículo a estos curiosos y diminutos animales.

El nombre de tardígrados les viene dado por su “andar lento” aunque también son llamados ositos de agua por su particular forma de moverse. Existen unas 600 especies descritas y aún más por descubrir, la mayoría son formas terrestres que viven en la película de agua que cubre los musgos, líquenes y helechos. Algunos viven sobre algas de agua dulce y otros son marinos, ocupando los minúsculos espacios entre los granos de arena, tanto en zonas profundas como someras.


Quiero dejar claro que los tardígrados son verdaderos animales  y a pesar de que normalmente su tamaño sea inferior a 1 milímetro no tienen nada que ver con los protozoos microscópicos, de hecho el grupo o taxón con el que están más emparentados es el de los artrópodos por lo que son más parecidos a un saltamontes que a un paramecio.

El cuerpo es alargado, cilíndrico u ovalado, dotado de cuatro pares de patas cortas y rechonchas armadas de 4 a 8 uñas que les sirven para agarrarse al sustrato. El cuerpo está cubierto por una cutícula similar a la de los insectos que se muda junto con las uñas y el aparato bucal cuatro o más veces en su vida. Su alimento principal es el contenido de las células vegetales, para perforarlas tienen unos estiletes en la boca que actúan a modo de cuchillo y gracias a los cuales puede succionar el interior celular. Algunos tardígrados extraen jugos de pequeños animales como nematodos y rotíferos. También hay algunas especies parásitas que viven en pepinos de mar (holoturias) y percebes (cirrípedos).

Cópula de ositos de agua

Los ositos de agua tienen sexos separados, hay tanto machos como hembras. Las hembras de algunas especies se reproducen únicamente mediante partenogénesis, que es el proceso por el cual las hembras pueden reproducirse por si solas sin la intervención de un macho. Durante la cópula la hembra empieza a mudar su cutícula y a depositar los huevos en su interior,el esperma del macho fecundara los huevos y permanecerán allí dentro hasta el momento de la eclosión que ocurre transcurridos unos 14 días cuando los jóvenes utilizaran sus uñas para salir del huevo.

Forma de barril del tardígrado en criptobiosis

Una de las características más extraordinarias de los tardígrados terrestres es su capacidad para entrar en un estado de actividad suspendida denominado criptobiosis, durante el cual su metabolismo resulta prácticamente imperceptible. En este estado su contenido en agua del cuerpo se reduce del 85% a sólo el 3%, el movimiento cesa y el cuerpo adquiere forma de barril. Así estos pequeños seres pueden soportar condiciones ambientales extremas como temperaturas de 150 y -272 grados centígrados, radiación ionizante, deficiencia de oxígeno y otras condiciones adversas, pudiendo sobrevivir durante años. La actividad vuelve cuando recuperan la humedad.

Sin duda el logro más sorprendente de los tardígrados hasta la fecha ocurrió en 2007 cuando unos científicos mandaron a un grupo de tardígrados al espacio a bordo de la nave FOTON-M3 de la ESA  y los expusieron a las duras condiciones del espacio exterior, el medio más hostil que conocemos. La temperatura es próxima al cero absoluto, en el vacío no hay ni gota de oxígeno y la cantidad de radiación que llega procedente de las estrellas es letal hasta 1000 veces más intensas que las que alcanzan la superficie terrestre. Una vez regresaron, los supervivientes no sólo "volvieron a la vida", sino que  su capacidad de reproducción estaba intacta. Este experimento que demostró la tolerancia excepcional de los tardígrados a la radiación podría ayudar a los científicos a aprender cómo tratar el cáncer.  

No existe virtualmente un lugar del mundo en el que no puedan vivir. Así que si existe un animal capaz de sobrevivir al peor desastre natural, una catástrofe nuclear o incluso al fin del mundo, no penséis ni en cucarachas ni ratas porque los verdaderos supervivientes del apocalipsis serán los diminutos tardígrados. 

                                                                                                

Luís Hernández Marín 

Esta entrada participa en la XIX Edición del Carnaval de Biología, organizado por La Fila De Atrás, blog perteneciente a @MyrRB.

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8 Comentarios en “Supervivientes del apocalipsis”

  1. sergio diciembre 25, 2012 at 1:12 pm #

    Quede maravillado... muy bueno

    • luishernandez diciembre 29, 2012 at 4:18 pm #

      Gracias Sergio, me alegro de que te haya gustado

  2. albertomgandara diciembre 21, 2012 at 5:10 pm #

    Me encantan estos bichos, son muy interesantes y sabemos muy poco.

  3. Victor Tagua diciembre 21, 2012 at 4:16 pm #

    Curiosos los tardígrados

    Y aun falta mucho por descubrir y averiguar sobre su biología y su capacidad de supervivencia extrema

    • luishernandez diciembre 29, 2012 at 4:21 pm #

      Creo que estos pequeños animales aún nos guardan alguna que otra sorpresa

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