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Investigación básica o aplicada (5/5): El enigma genético y el almacén de invasores

Mario Rodriguez

El Proyecto Genoma Humano en forma impresa. Wellcome Collection (Londres).

Allá por el año 1990, al mismo tiempo que el Telescopio Espacial Hubble partía hacia el espacio y justo un año después de que cayera el muro de Berlín, comenzaba a gestarse en EEUU el “Proyecto Genoma Humano” (PGH). Todo había empezado cuando, en 1984, seis años atrás, un conjunto de científicos del Departamento de Energía de Estados Unidos propuso una vía de investigación en la que se desarrollara una técnica capaz de secuenciar el genoma humano y detectar posibles mutaciones en el ADN de los supervivientes a las bombas atómicas lanzadas en Japón durante la II Guerra Mundial.

Este proyecto, que estaría encaminado hacia el cartografiado y la secuenciación de nuestro material genético, acabaría once años y miles de millones de dólares después, fruto de la colaboración entre el sector público y privado. En el año 2000 se presentaría por fin el primer borrador del genoma humano (en la jerga de la bioinformática, el primer Draft), y tres años más tarde, coincidiendo con el 50 aniversario del descubrimiento de la estructura del ADN, se anunciaría que el genoma del hombre había sido secuenciado casi en su totalidad.

La importancia de tal hazaña no pasó desapercibida. Tal es así que el día después de la publicación conjunta en Nature y Science, el hito fue presentado por el Primer Ministro inglés Tony Blair y el Presidente de los EEUU Bill Clinton, quien pronunciaría la famosa frase «Hoy estamos conociendo el lenguaje con el que Dios creó la vida. Estamos conociendo la complejidad, la belleza y la maravilla del más divino y sagrado regalo de Dios (...)». El fenómeno marcó un antes y un después en el mundo de la genética y las ciencias biológicas en general. Los genetistas pasaron de tener escaso material con el que trabajar, a encontrarse con ingentes cantidades de secuencias desconocidas cuya función era necesario esclarecer. Paulatinamente, gracias a la labor de miles de científicos y científicas y la cooperación internacional, el rompecabezas del ADN fue vislumbrándose. Además, durante el transcurso del PGH, se fueron publicando otros genomas completos de organismos más sencillos, como Haemophilus influenzae (el primer organismo de vida libre cuyo genoma completo fue secuenciado, por Craig Venter).

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Investigación básica o aplicada (2/5): André Gratia

Mario Rodriguez

André Gratia en su centrífuga, por G. Rulmont / Genetics.org

En este segundo artículo sobre la relación de investigación básica y aplicada, trataremos como una investigación aplicada influyó decisivamente en la investigación básica. Hoy os presentamos al microbiólogo André Gratia.

Curiosidad, investigación básica, aplicada y bacteriocinas: André Gratia.

André Gratia, la estrella de este post, fue quizá uno de los científicos más importantes de principios de siglo XX. Sin embargo, quién sabe si injustamente, su nombre ha permanecido (y lo seguirá haciendo) en un segundo o tercer plano, eclipsado por el de su compañero de profesión y amigo: el gran Alexander Fleming.

André, microbiólogo belga, y pupilo del Nobel en Medicina Jules Bordet, estuvo investigando durante años la antimicrobiosis, es decir, la manera de acabar con diferentes organismos microscópicos como las bacterias. Se interesó bastante a su vez por algo que estaba siendo descubierto en su época, los “bacteriófagos”, partículas por entonces invisibles que causaban la lisis o rotura de diferentes cultivos bacterianos.

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Investigación básica o aplicada (1/5)

Mario Rodriguez

sagan

Carl Sagan (1934 - 1996), astrónomo, físico y cosmólogo.

En esta serie de artículos vamos a detallar un conjunto de acontecimientos protagonizados por grandes científicos, que nos servirán como pretexto para explicar la relación existente entre la investigación básica y la investigación aplicada y por qué surgen ambas.

De forma habitual, los descubrimientos científicos tienen su origen en el desarrollo de la investigación básica, cuyos progresos pueden ser aprovechados y empleados por la investigación aplicada. Así, para que puedas estar leyendo este texto a través de tu pantalla, fueron necesarios años o siglos de experimentación y producción de conocimientos en diversos campos de la ciencia, como las matemáticas, la física, la informática o la óptica, que en ningún momento estaban destinados a tal fin.

Sin embargo, esto no sucede siempre de la misma manera. En algunas ocasiones la investigación aplicada, que persigue un objetivo concreto, genera conocimientos que se desconocían anteriormente. Algo parecido le ocurrió a Arquímedes, cuando por encargo del Rey de Hierón, estaba investigando si la corona que éste poseía era de oro puro. Arquímedes no sólo demostró la forma de hacerlo, sino que tal suceso le permitió enunciar el principio físico que lleva su nombre. (Arquímedes, y el famoso Eureka!: Historia del Principio de Arquímedes)

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