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Parásitos chupa-sangre: las sanguijuelas

Al oír la palabra sanguijuela, lo primero que nos viene a la mente es un pequeño animal que vive en las aguas dulces y se pega en nuestro cuerpo para alimentarse de sangre. Pero no todas las sanguijuelas son hematófagas ni viven en aguas dulces.

Los hirudíneos o sanguijuelas son una Clase, dentro de los anélidos, de pequeños gusanos, casi todos de agua dulce, pero también marinos y terrestres. Esos animales son principalmente depredadores, alimentándose de pequeños insectos, gusanos, crustáceos, renacuajos, etc. Pueden ingerir lombrices enteras tan grandes como ellos. Pero existe un pequeño número de especies de sanguijuelas hematófagas que se alimentan de la sangre de anfibios, aves, reptiles, peces y mamíferos. Se les denomina como organismos ectoparásitos, ya que pueden llevar una vida independiente sin estar continuamente unidos a su “presa”. También pueden ser depredadas por otros animales como peces, cangrejos y otros hirudíneos.

En Europa, encontramos la denominada como sanguijuela medicinal (Hirudos medicinalis) utilizada desde muy antiguo para las denominadas como sangrías clínicas. Estas arriesgadas prácticas médicas se basaban en la idea errónea de que muchas de las dolencias que ocurrían nos ocurrían se debían a que la sangre se estancaba en determinadas partes de nuestro cuerpo. Mediante incisiones, o con el uso de sanguijuelas, se provocaban hemorragias que pretendían eliminar esa sangre “mala” del cuerpo.

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