Tag Archives: selección natural

Charles Darwin durante el viaje del Beagle. Los esbozos de la teoría que cambió el mundo

Casi cinco años duró el viaje alrededor del globo de Charles Darwin a bordo del Beagle. Cinco años durante los cuales Darwin, en oficio de naturalista, pudo recolectar cientos de especímenes, describir numerosas formaciones geológicas y esbozar en su diario las ideas que acabarían formando, dos décadas más tarde, su gran teoría: la evolución biológica por selección natural. Antes de comenzar la lectura de esta entrada recomiendo leer la primera parte donde se expone la vida de Darwin desde su nacimiento hasta la recepción de la carta de Henslow que le invitaba a embarcarse en el Beagle. Así que, si ya estás ubicado en agosto de 1831, retomemos la historia justo donde la dejamos: con esa carta que le invitaba a embarcarse como naturalista en un viaje a América del Sur para el cartografiado de su costa atlántica.

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Charles Darwin antes del viaje del Beagle. La formación de un naturalista

Charles Darwin es mundialmente conocido por ser el padre de la teoría de la evolución por selección natural, un logro que comparte con el no tan conocido biólogo Alfred Russel Wallace. Esta teoría fue expuesta en su Magnum opusEl Origen de las Especies por medio de la selección natural, o la preservación de las razas favorecidas en la lucha por la vida” y sentó las bases del pensamiento evolutivo actual. En dicho libro propuso que la diversidad de especies que observamos hoy día se ha producido por una descendencia con modificación a partir de un ancestro común. Esta modificación, o cambio, es moldeada por la selección natural, un término no descrito formalmente hasta entonces. Casi todo el mundo conoce esta obra y las enormes implicaciones que tuvo y tiene sobre la biología, pero pocos conocen la vida y personalidad del autor. Hoy es 12 de febrero, día en el que nació Darwin, y con esta excusa me gustaría contaros cómo fue su vida, tanto académica como personal, antes de que se embarcara en el famoso viaje del Beagle (el nombre del barco en el que realizó su larga travesía como naturalista).

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Sobre el uso del término "darwinismo"

«Desde luego, hay que evitar toda confusión entre las ideas sugeridas por la ciencia y la ciencia misma; pero también hay que llevar sin titubeos hasta sus límites las conclusiones que la ciencia autoriza, a fin de revelar su plena significación».

Jacques Monod. El azar y la necesidad.

Tanto esos seres extraños llamados filósofos, como aquellos que aspiramos a serlo, investigamos en profundidad los grandes "-ismos" intelectuales. Dentro del campo estrictamente filosófico hay muchísimos, pero en general abarcan también la política, la economía y la sociedad. El mecanicismo, el platonismo, el capitalismo, el materialismo, el idealismo, el empirismo, el ateísmo, el cristianismo, el humanismo. Y, por supuesto, el darwinismo. El sufijo "-ismo" parece que dota a la palabra de un cierto respeto ante nuestros ojos, la transforma en todo un cuerpo de ideas. Pero también tiene un lado oscuro: puede dar a entender que estamos ante una escuela filosófica más y no ante, por ejemplo, una teoría genuinamente científica. Por esa razón, a algunos autores no les gusta que se llame a la actual teoría de la evolución “darwinismo”, pues ciertos creacionistas se aprovechan tácticamente del “-ismo” del darwinismo para presentar como una endeble doctrina más del pensamiento a lo que realmente es una teoría sólida, sostenida por evidencias contundentes en amplias ramas de la biología que dan cuenta del hecho evolutivo. Aquí es importante, por cierto, recordar la clásica diferencia entre el hecho de la evolución y la teoría de la evolución del divulgador y paleontólogo Stephen Jay Gould. El hecho de la evolución es tan cierto como el hecho de la gravedad. La teoría de la evolución busca explicar ese hecho existente y sus conceptos y estructura pueden variar con el tiempo, como en efecto ha ocurrido desde la época de Darwin hasta la actualidad. Lo que no se puede negar, a no ser que encontremos un fósil de conejo en el Precámbrico, es que la evolución existe.

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¿Qué es la vida?

Saber qué está vivo y qué no nos parece algo de sentido común. ¿Quién dudaría ante lo que se muestra a nuestros ojos? Todos afirmaríamos que un pato es un ser vivo y una silla no, que una ameba está viva  y una roca de basalto no, y así. Es fácil enumerar una larga serie de cosas vivas y no vivas. Pero cuando pensamos en elementos más extraños, como los virus, todo esto parece complicarse. ¿Qué es un virus, a fin de cuentas? Los piratas de la célula son poco más que genes móviles con una cubierta protectora proteíca. Como su única función biológica es la reproducción (desmedida, intracelular y con necesidad de anfitrión, además), algunos autores los consideran más bien simples sustancias químicas que utilizan a  auténticos organismos vivos para sus fines. Pero otros, y numerosos, sí los incluyen en el abanico de "lo vivo", así que ya tenemos la polémica servida. ¿Y qué decir acerca de la posibilidad de vida sintética tan de moda recientemente gracias a Craig Venter? ¿Y de la hipotética vida que pudiera haber en otros planetas? Si es muy diferente a la nuestra, ¿cómo seríamos capaces de reconocerla? ¿Hay elementos universales en cualquier ser vivo? Se hace necesario, pues, preguntarnos de nuevo: ¿qué es la vida?

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10 años sin Stephen J. Gould

Hace diez años, Stephen Jay Gould perdía en su segunda lucha contra el cáncer. Aunque consiguió sobreponerse a su primer cáncer, que afectaba al revestimiento del abdomen, años después surgió un segundo tumor, un cáncer de pulmón que llegó a metastatizar y al que no logró sobreponerse. Y así, rodeado de su familia, se iba el 20 de Mayo de 2002 un importante científico, y uno de los divulgadores más conocidos de las últimas décadas. 

Gould, como paleontólogo, hizo importantes aportaciones a la forma de entender la evolución. El equilibrio puntuado, su encarnizada defensa de la selección a diferentes niveles. También admitió y defendió la posibilidad de que las características de los seres vivos no surgieran sólo por adaptación, lo que él llamó exaptaciones, y negó la psicología evolucionista. Todos estos puntos, unidos a su creencia de que la fe y la ciencia son, simplemente, cosas que no deberían entrometerse una en el dominio de la otra, le llevaron a una importante polémica con Richard Dawkins, uno de los puntos, quizás, por los que más se le conoce. 

Pero Gould, a pesar de vivir morir a los 60 años, tuvo tiempo de hacer muchas cosas. Así que mejor ir por partes. 

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