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Reseñas HdC: Las guerras del uranio

Las guerras del uranio

Autor: Amir D. Aczel

Editorial: RBA Libros

Número de páginas: 352

Publicación: 2014

Precio: 23€

ISBN: 9788490064320

SINOPSIS

En el siglo XX, el radio, un elemento que en apariencia no reviste características particulares, acabó convirtiéndose en un metal más buscado que el oro: al ser muy pesado, posee un núcleo inestable y radioactivo que al romperse libera una inmensa cantidad de energía, la clase de energía más controvertida que se ha descubierto hasta la fecha. El autor nos ofrece en este libro el apasionante relato de la rivalidad entre los científicos que investigaban la energía nuclear algunas décadas antes de que estallara la Segunda Guerra Mundial, y cuyo desenlace cambió el curso de la historia. Marie Curie identificó por primera vez la radioactividad. Más tarde, el equipo de Otto Hahn y Lise Meitner descubrió la fisión. En 1939, el físico alemán Werner Heisenberg se hallaba al frente del proyecto alemán de bomba atómica. Y finalmente, en 1942 Enrico Fermi obtuvo la primera reacción nuclear en cadena de la historia. Este libro nos proporciona los elementos necesarios para entender el proceso histórico del descubrimiento de la energía nuclear, a la vez que nos plantea cuestiones de indudable actualidad.

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Centrales nucleares: Enriquecimiento de uranio y fabricación del combustible nuclear

En la anterior entrega de la serie, decíamos que el uranio natural se compone de tres isótopos en diferentes porcentajes, siendo el más abundante el 238. Pero cuando se trata de aprovechar la energía de fisión nuclear, el isótopo que nos interesa es el de uranio-235, ya que en su fragmentación es más probable la aparición de núcleos más propicios para la manutención de la reacción en cadena. 

Nos enfrentamos pues, a un concentrado de uranio en el cual el isótopo más abundante es poco deseable para nuestros propósitos. El enriquecimiento del uranio consiste en hacer una separación parcial del isótopo del uranio que deseamos, el uranio-235, hasta obtener un porcentaje adecuado a nuestras necesidades. Para reactores nucleares comerciales, este porcentaje puede variar desde el del uranio natural (0,72%) hasta el 3,5%.

Cuando el U3O8 llega a la planta de enriquecimiento, lo hace en forma sólida (el yellow cake del que hablábamos en el artículo anterior), pero para poder llevar a cabo la separación isotópica es necesario que el uranio esté en forma gaseosa. Y para esto será imprescindible la ayuda del flúor.

¿Por qué flúor? Porque tiene un solo isótopo natural, el flúor-19, por lo que al combinarse con los isótopos del uranio y dar lugar al hexafluoruro de uranio (UF6) tendremos moléculas con solamente tres pesos posibles y podremos distinguir fácilmente a qué isótopo del uranio corresponden.

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Centrales nucleares: Minería y preparación del uranio

El uranio, elemento con número atómico 92 y que podemos encontrar en la naturaleza combinado con otros elementos, es materia prima para el combustible de la gran mayoría de las centrales nucleares en operación en el mundo. El uranio se compone de tres isótopos naturales: uranio-238, uranio-235 y uranio-234; cada uno con una abundancia específica, siendo el 238 el más abundante en un 99,27%. En cada yacimiento que encontremos tendremos la misma composición isotópica.

A pesar de la imagen popular de una barra de uranio fluorescente, no todos los minerales lo son, solo algunos del grupo oxidado (los carbonatos, principalmente) presentan fluorescencia. Los minerales de uranio más comunes son de colores marrones o negros.

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